Die meisten Menschen stellen fest, dass sich ihre Schlafgewohnheiten mit zunehmendem Alter ändern. Eine neue Studie legt jedoch nahe, dass einige Senioren nicht mehr in der Lage sind, sich tief und erholsam auszuruhen.

Und das kann gesundheitliche Konsequenzen haben, sagte der Review-Autor Bryce Mander, ein Schlafforscher an der University of California in Berkeley.

Schlaf "Fragmentierung" wurde mit einer Reihe von Erkrankungen, einschließlich Depressionen und Demenz, verbunden, sagte Mander. Menschen mit Schlafstörungen wachen nachts mehrmals auf und versäumen es, tief zu schlafen.


Es ist wahr, dass medizinische Zustände oder die Behandlungen für sie Schlafprobleme verursachen können, so Mander.

Aber schlechter Schlaf kann auch zu Krankheiten führen, fügte er hinzu.

Nehmen wir zum Beispiel Demenz. Untersuchungen legen nahe, dass ein "bidirektionaler" Zusammenhang zwischen Schlafstörungen und dem Demenzprozess besteht, sagte Joe Winer, ein weiterer Berkeley-Forscher, der an der Überprüfung mitgearbeitet hat.


Das heißt, Demenz verursacht oft Schlafstörungen. Schlechter Schlaf kann wiederum den Rückgang des Gedächtnisses und anderer geistiger Fähigkeiten beschleunigen. Laut Winer legen Tierversuche nahe, dass Tiefschlaf dabei hilft, das Gehirn von den Amyloid-Beta-Proteinen zu befreien, die sich bei Menschen mit Demenz ansammeln.

Es könnte also einen "Teufelskreis" geben, sagte Winer, in dem sich Demenz und Schlafstörungen gegenseitig nähren.

Ähnliche Teufelskreise könnten auch bei anderen Krankheiten am Werk sein, sagte Mander. Er betonte jedoch auch, dass einige Veränderungen der Schlafgewohnheiten durchaus normal sein könnten.


Ältere Menschen sind dafür bekannt, "früh zu Bett zu gehen, früh aufzustehen". Sie können auch etwas weniger schlafen, als sie es in ihren jüngeren Tagen gewohnt waren. Und das mag in Ordnung sein, sagten die Forscher.

"Wir wollen nicht die Panik auslösen, dass Sie eine Demenz entwickeln, wenn Sie etwas weniger schlafen als früher", sagte Mander.

Er fügte hinzu, es sei wichtig, den Schlaf als einen der für eine gute Gesundheit entscheidenden Lebensstilfaktoren anzuerkennen - genau wie Bewegung und eine gesunde Ernährung.

Tatsächlich, so Mander, ist ein Grund, warum regelmäßiges Training uns gesund hält, dass es zu einer besseren Schlafqualität führen kann.

"Warum altern manche Menschen erfolgreicher als andere?" er sagte. "Wir denken, dass Schlaf einer der Faktoren ist."

Dr. Sanjeev Kothare, ein Schlafspezialist, der nicht an der Studie beteiligt war, sagte, schlechter Schlaf habe "eindeutig" gesundheitliche Konsequenzen.

Schlafapnoe sei ein gutes Beispiel, sagte Kothare vom NYU Langone Comprehensive Epilepsy-Sleep Center in New York City.

Obstruktive Schlafapnoe verursacht wiederholtes Anhalten und Starten der Atmung während der Nacht und ist mit schweren Krankheiten wie Herzerkrankungen und Diabetes verbunden. Die Forschung legt auch nahe, dass es Rückgänge im Gedächtnis und Denken beschleunigen kann.

Dr. Phyllis Zee ist Chefarzt für Schlafmedizin an der Northwestern University in Chicago. Sie sagte, Schlafqualität sei wichtiger als "Dauer".

Wenn ältere Menschen also etwas weniger schlafen als früher - oder nachts einmal aufwachen und dann schnell wieder einschlafen -, ist das laut Zee wahrscheinlich keine rote Fahne.

Sie sagte jedoch, ältere Erwachsene sollten mit ihrem Arzt sprechen, wenn sie routinemäßig weniger als sechs Stunden pro Nacht schlafen oder wenn ihnen lange "konsolidierte" Schlafblöcke fehlen.

In einigen Fällen, sagte Zee, kann Schlafapnoe schuld sein.

In anderen Fällen müssen die Menschen möglicherweise ihren Lebensstil anpassen, um ihren Schlaf zu verbessern. Die gute Nachricht, sagte Zee, ist, dass "Verhaltens- und Umweltveränderungen mächtig sind".

Ältere Menschen können ihren Schlaf verbessern, indem sie körperliche und soziale Aktivitäten in ihren Alltag integrieren, sagte Zee. Nachts schlug sie vor, sie sollten sicherstellen, dass die Temperatur im Schlafzimmer angenehm ist, und die Exposition gegenüber künstlichem Licht begrenzen - insbesondere das blaue Leuchten von Computer- und Fernsehbildschirmen.

Zee betonte auch, wie wichtig es ist, morgens und nachmittags genügend Tageslicht zu haben: Dies hilft, den zirkadianen Rhythmus des Körpers (den Schlaf-Wach-Zyklus) auf Kurs zu halten.

Aber die Menschen sollten nicht bis ins hohe Alter warten, um sich um den Schlaf zu kümmern. Laut Manders Team verlieren Menschen im mittleren Alter häufig die Fähigkeit zu tiefem Schlaf, und dieser Rückgang setzt sich über die Jahre fort.

Was noch nicht klar ist, sagte Mander, ist, ob gute Schlafgewohnheiten früher im Leben dazu beitragen, die Menschen vor Schlafproblemen im Alter zu schützen.

Der Aufsatz, der die medizinische Literatur zum Thema Schlaf und Altern analysierte, wurde online am 5. April in der Zeitschrift veröffentlicht Neuron.


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